小行星值得关注的五大“杀手锏”

泰山广播电视网 兰佳颖 2019-07-11 12:19:56
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小行星值得关注的五大“杀手锏”

如果一颗小行星撞击地球,可能会将生命的碎片射入太空中。 图片来源:物理学家组织网

2013年2月,就在小行星367943 Duende按预期与地球近距离擦身而过的同一天,俄罗斯的行车记录仪还意外捕捉到另一颗小行星撞入大气层、爆炸并造成1000多人受伤的画面。在俄罗斯车里雅宾斯克(Chelyabinsk)发生的这起事件提醒我们,地球并非“温室花朵”,时刻面临着很多看得见以及看不见的威胁。

小行星撞击是其中之一,但小行星在宇宙中的角色不止如此。物理学家组织网7月8日报道,当全球把目光投向月球和火星时,不要忘了,小行星也需要很多关注。

除了它们可能会杀死我们之外,小行星还是地球与星际空间之间的“桥梁”,小行星撞击地球导致了恐龙的灭绝;在宇宙其他地方,小行星或许还肩负着在不同行星之间运输生命的重大使命。正所谓可致命,可运输生命,还蕴藏古老秘密,这些正是小行星值得人类关注的“杀手锏”。

可能威胁人类

在被行车记录仪捕捉到之前,没有人预料到会有小行星光临车里雅宾斯克。幸运的是,这场爆炸并没有造成人员死亡。但下次我们可能就没那么幸运了。即使是已知的小行星,在未来几百年内,也有一定概率会与地球相撞。目前科学家发现,有6颗已知的小行星,至少有0.1%的概率会在23世纪之前与地球相撞。

比如,美国国家航空航天局(NASA)的“源光谱释义资源安全风化层辨认”(OSIRIS-Rex)探测器正在探测的小行星“贝努”(Bennu),按照轨道测算,大约在2175年至2196年间有0.037%的概率和地球相撞。

这样的小行星,在地球森林上空爆炸,可能会造成一些伤亡,但如果在城市爆炸,则可能会杀死成千上万人。

因此,对这些危险的小行星进行研究,有助于人类了解它们的组成成分、运行轨道,并对可能的撞击做出预防。

可能含有水

对于地球生命来说,水至关重要。天文学家一直想知道,地球上的水究竟源于何处,是否是数十亿年前由彗星和小行星带到地球上来的。NASA的“黎明”号太空探测器到访过已知最大的小行星——谷神星(Ceres),并在其表面发现了水。NASA已经认定,谷神星曾经是一个“海洋世界”,只不过那里的水和氨的海洋现在都已冻结成冰,并与硅酸盐岩石反应形成了矿物沉积物,这些矿物沉积物遍布整个谷神星。

此外,去年12月,NASA宣布“贝努”上有水!由于“贝努”体积太小,因此科学家认为不可能是液态水。合理的解释是,“贝努”曾是一个体积较大的小行星的一部分,由于碰撞导致“贝努”从其母体上掉落下来,而其母体小行星上,当时很可能有液态水存在。

蕴藏太阳系形成秘密

“贝努”之所以受到科学家们的青睐,还因为这颗小行星包含着太阳系形成初期的重要信息。

小行星没有大气层,因此其表面不会像地球上的岩石那样被侵蚀。这意味着小行星上的陨石坑可以在较长时间内得到更好的保存,从而为在过去40亿年间发生的各种碰撞提供证据,而此类迹象在地球上早已消失殆尽。从这个角度来看,小行星就像是能证明古老宇宙的“时间胶囊”。

揭示太阳系的消亡

60多亿年后,当太阳耗尽所有氢燃料时,它开始发生变化,走向银河系中大多数恒星的最终命运——变成一颗白矮星。在这一过程中,太阳将短暂地膨胀,大到可以将水星、金星甚至地球吞噬。但在这场“大吞噬”行动中,仍会有“漏网之鱼”——太阳系中至少有5颗行星和许多小行星可以幸存下来。